météorite de fer

Reconnaître et identifier des météorites

Roches venues de l’espace, les météorites fascinent beaucoup de monde. Des amateurs d’astronomie aux riches collectionneurs, nombreux sont ceux qui recherchent activement ces cailloux venus de l’espace. Toutefois, des questions se posent : comment distinguer une fausse météorite d’une vraie ? Comment reconnaître et identifier des météorites ? Dans les lignes qui suivent, nous vous montrons comment ne pas vous faire avoir. 

Qu’est-ce qu’une météorite ?

Un météoroïde est une roche de l’espace qui n’est pas entrée dans l’atmosphère terrestre et qui tourne autour du soleil. En pénétrant ou en traversant l’atmosphère terrestre, elle crée une lumière visible depuis la Terre. Les cailloux et les objets de plus petite taille produisent une bande de lumière à travers le ciel lorsqu’ils brûlent et sont appelés météores. Les parties qui survivent au passage dans l’atmosphère et atterrissent sur terre sous forme d’objets solides sont appelées météorites.

météorite
La plupart des météorites sont des fragments d’astéroïdes et proviennent de la ceinture d’astéroïdes qui est située entre Mars et Jupiter.

Puisqu’il s’agit presque toujours d’agrégats minéraux multigrains, les météorites sont classées comme des roches quelle que soit leur composition chimique. Il est maintenant prouvé que certaines météorites proviennent de la lune (météorites lunaires) et de Mars (météorites martiennes).

Les météorites ont été séparés du corps de leur mère par des collisions. Le délai entre la séparation du corps de la mère et l’impact sur la terre est généralement de quelques millions d’années. Les météorites contiennent le matériau le plus ancien de notre système solaire, qui a été créé il y a de cela 4,56 milliards d’années.

Ils offrent le seul accès terrestre direct pour étudier la formation du système solaire. Des matériaux similaires peuvent être trouvés dans les comètes ainsi que dans les astéroïdes et ne peuvent être examinés plus précisément qu’à l’aide de sondes spatiales. Leur poids varie de quelques grammes à plusieurs tonnes. Les météorites ont une grande importance scientifique, en plus de leur importance économique.

Quelles sont les différents types de météorites ?

Traditionnellement, les météorites se divisent en trois grandes catégories :

  • les météorites pierreuses ou rocheuses;
  • leurs variantes ferreuses;
  • et les météorites mixtes.

Météorites rocheuses ou pierreuses

Le vol de la météorite à travers notre atmosphère crée une chaleur de friction très élevée. Cela fait fondre l’enveloppe extérieure de la météorite et créé une croûte noire. Cette croûte montre parfois des structures d’écoulement. Les météorites de pierre peuvent également être reconnues par leur écorce d’émail noir, qu’elles ont acquise en volant à travers notre atmosphère.

L’intérieur de la météorite de pierre, en revanche, est clair. Presque toutes les météorites rocheuses sont constituées de minéraux silicatés avec différentes teneurs en nickel. Les météorites de pierre sont divisées en chondrites, achondrites et sidérolites.

90% des météorites de pierre appartiennent à la classe des chondrites. Les chondrites doivent ce nom aux minuscules boules qui sont intégrées dans la masse de base de la météorite. Ces perles sont appelées chondres. La masse de base de la météorite se compose principalement de minéraux comme l’olivine, le pyroxène, le plagioclase et la troilite. Les chondrites carbonées sont la forme la plus courante de météorites rocheuses.

Les achondrites représentent 7% des météorites rocheuses. Les achondrites n’ont pas de chondres. Ils sont divisés en météorites pauvres en calcium et riches en calcium. Leur apparence est similaire à celle du basalte terrestre. Leur identification est donc difficile.

Météorites ferreuses

Les météorites de fer peuvent être reconnues par leur croûte fondante noire faite d’oxyde de fer. Cette croûte peut rouiller et prendre une couleur brunâtre. Ce type de météorite se distingue par son poids élevé. Les météorites de fer sont constituées d’alliages de fer et de nickel, qui n’existent pas naturellement sur terre.

météorite de fer
On reconnaît une météorite de fer par sa croûte fondante noire composée d’oxyde de fer.

Les météorites faites presque entièrement de nickel-fer sont beaucoup plus rares à trouver. Les météorites en fer peuvent avoir presque toutes les formes. Elles ont des coins arrondis lissés, mais ne sont pas nécessairement de forme sphérique. Les météorites en fer sont divisées en hexahedrites, octahedrites et ataxites.

Les octahedrites sont principalement constituées de fer-nickel et d’une plus petite proportion de nickel. Les figures de Widmanstatten sont une particularité d’un octaèdre. Cependant, ils ne deviennent visibles que lorsque la surface coupée est traitée avec de l’alcool et de l’acide nitrique.

Les hexahédrites sont moins courantes que les octahedrites. Ils tirent leur nom de leur décolleté cubique. Les hexahédrites contiennent moins de nickel et ne comportent pas des figures de Widmanstatten. Vous y trouverez des lignes de Neumann, qui peuvent mesurer plusieurs centimètres de long.

Le représentant le plus célèbre des ataxites est la météorite Hoba en Namibie. Sinon, les ataxites sont très rares. Les ataxites ont une structure à grains fins, elles contiennent principalement du nickel. Ils ne comportent pas de lignes Neumann ou de figures Widmanstatten.

Météorites mixtes (métal-pierre)

Les météorites métal-pierre sont un type de météorite dans lequel on trouve du fer et de la roche. Ils sont extrêmement rares. Si les minéraux silicatés prédominent, on parle de sidérolithes. Si le fer prédomine, ils sont appelés lithosidérolites. Les pallasites et les mésosidérites sont des météorites qui comportent à la fois du fer, du nickel et des silicates.

Les pallasites ont une structure en treillis octaédrique et les espaces sont remplis d’olivine. Les mésosidérites sont beaucoup moins courantes que les pallasites. Elles sont généralement constituées de parties égales de silicates et de nickel-fer.

Où peut-on facilement trouver des météorites ?

La grande majorité des météorites ont été trouvés dans des déserts. Les déserts sont des endroits qui recueillent les météorites sur des milliers d’années sans qu’elles subissent de profondes altération. De plus, les météorites sont plus faciles à trouver dans les déserts que dans des endroits où il y a beaucoup de végétation ou d’autres roches.

Plus de 39.000 météorites ont été découvertes en Antarctique. Environ 4000 ont été trouvés dans la péninsule arabique, principalement dans le Sultanat d’Oman, un pays désertique.

Désert
Plus de 12.000 météorites ont été trouvées dans le désert du Sahara en Afrique du Nord.

Quels tests faut-il faire pour identifier une météorite ?

Vous pouvez effectuer un certain nombre de test pour vérifier que la pierre que vous avez trouvée est une météorite. Toutefois, l’identification complète requiert le recours à des experts.

#1 Examinez le magnétisme de la roche

Presque toutes les météorites contiennent du fer et du nickel, ou un alliage des deux. Cela vaut également pour les météorites de pierre, qui représentent environ 92% des chutes de météorites. Un aimant peut être utilisé pour déterminer facilement si l’objet étudié contient du fer et du nickel, ou plus précisément s’il est ferromagnétique.

Les exceptions sont les météorites de la lune et de Mars. En règle générale, ils ne contiennent aucune substance ferromagnétique. Cependant, les météorites lunaires et martiennes sont extrêmement rares. Toutefois, de nombreuses roches terrestres attirent également des aimants. Ce n’est donc pas un test décisif, mais c’est au moins un pas en avant.

#2 Examinez la densité de l’échantillon

Les météorites ont généralement une densité significativement plus élevée que les pierres ordinaires de la terre. Cela est dû à leur teneur élevée en fer. Pour un test rapide, vous pouvez prendre l’échantillon dans votre main et la comparer à une pierre de taille similaire provenant de la terre.

Si vous souhaitez déterminer directement le poids spécifique, pesez l’échantillon et déterminez son volume. Les météorites rocheuses ont un poids spécifique d’environ 3,5 g/cm3. Les météorites métalliques ont, quant à elles, une densité d’environ 7,8 g/cm3.

#3 Examinez la surface de la météorite

Lorsqu’une météorite entre dans l’atmosphère terrestre, elle commence à chauffer en raison de l’extrême compression de l’atmosphère. Le météore devient si chaud que la surface extérieure commence à fondre, ce qui produit un mince revêtement noir ou brun à la surface de la roche.

Ce revêtement est appelé croûte de fusion. Les météorites en fer peuvent montrer des traces de métal fondu à leur surface, mais cela est moins courant. Les croûtes de fusion sont présentes sur les météorites fraîchement tombées. Plus une météorite a été exposée aux intempéries sur terre, plus la croûte de fusion a tendance à s’effacer.

La croûte de fusion peut parfois être confondue avec la croûte d’altération des roches basaltiques. Lorsqu’elles se trouvent à la surface de la terre pendant plus 10.000 ans, les roches basaltiques arborent parfois aussi une croûte noire.

# 4 Vérifiez la présence de chondres

La plupart des météorites en pierre contiennent de petites boules de minéraux comme le silicate, l’olivine ou le plagioclase avec des diamètres allant de quelques dixièmes de millimètres à plusieurs millimètres. Les chondres sont noyés dans la matrice à grain très fin de la météorite. Ils peuvent être facilement reconnus sur des surfaces cassées ou, mieux, sur des surfaces planes.

Les exceptions sont les achondrites, telles que les météorites lunaires et martiennes ou le groupe HED (Howardite, Eukrite et Diogenite). D’autres variétés encore plus rares ne contiennent pas également de chondres.

#5 Déterminez la couleur du trait laissé par la pierre

Faites glisser l’échantillon sur le dos rugueux et non vitré d’un carreau de céramique et examinez la trace laissée. La plupart des météorites ne laissent pas de ligne à moins qu’elles ne soient déjà fortement altérées.

météorite de pierre
La couleur du trait vous permettra de faire la distinction entre une météorite, un morceau d’hématite et un minerai de fer.

L’hématite réussit les tests 1 et 2 et, si elle est légèrement altérée, elle peut également réussir le test numéro 3. Cependant la couleur de sa trace va du rouge au brun.

#6 Vérifiez la présence de nickel dans l’échantillon

A quelques exceptions près, toutes les météorites contiennent du nickel, alors que les minéraux sur terre n’en contiennent généralement pas. Vérifier la présence  de nickel est donc recommandé en cas de doute. Des bandelettes de test et des bâtonnets de test du nickel sont disponibles dans le commerce.

Cependant, les bâtonnets de test ne sont pas vraiment bon marché. Ils coûtent environ 10 euros pour 20 tests. Par conséquent, la détection du nickel n’est recommandée que lorsque tout le reste a échoué ou que vous souhaitez un test final sûr à 100%.

#7 Examinez la surface de la météorite

Votre échantillon n’est pas une météorite si sa surface est très fissurée et/ou possède des pores. S’il réussit le test n° 1, il s’agit probablement de laitier de haut fourneau ou de lave solidifiée. Les météorites présentent généralement une surface lisse, parfois avec des marques d’écoulement, mais n’ont jamais de pores ou de fissures.

En revanche, certaines météorites présentent des fissures remplies d’un matériau souvent plus léger que la croûte. Font exception les pallasites altérées, ainsi que les météorites de fer et de pierre, dans lesquelles des parties remplies d’olivine, se sont vidées. Ces météorites sont toutefois très rares.

#8 Examinez les anomalies

Si vous trouvez une météorite, renseignez-vous sur la géologie locale, afin de savoir quels types de roches vous devez exclure. Si vous avez trouvé l’échantillon dans une zone où du nickel ou du minerai de fer sont extraits et que la densité de la pierre correspond à celle d’une météorite de fer, vous devrez examiner votre échantillon de plus près pour savoir de quoi il s’agit.

Dans ce cas, le meulage et le polissage et contribuent à rendre visibles les figures de Widmanstatten ou les lignes de Neumann. Ces figures sont créées en raison de la structure cristalline spéciale des météorites de fer et ne se produisent sur aucune roche sur Terre. Jusqu’à présent, elles n’ont pas pu être créées artificiellement.

# 9 Recherchez la présence de regmaglypts

Les regmaglypts, communément appelés empreintes digitales, sont des dépressions ovales de la taille d’une arachide qu’on trouve à la surface de nombreuses météorites. Ces empreintes ressemblent beaucoup aux marques qu’un sculpteur pourrait faire avec ses doigts sur un morceau d’argile humide. Les regmaglypts sont créés lorsque la couche externe de la météorite fond pendant le vol. Ils sont une autre caractéristique unique aux météorites.

#10 Vérifiez la présence de lignes d’écoulement

Lorsqu’une météorite brûle dans l’atmosphère, sa surface fond et forme de minuscules lignes appelées lignes d’écoulement. Des lignes inverses se forment car la surface fondue rencontre la résistance à l’air. Les motifs créés par les lignes d’écoulement peuvent être plus fins qu’une mèche de cheveux humains et sont l’une des propriétés les plus uniques et les plus intéressantes des météorites.

#11 Observez la roche au microscope

De l’avis des scientifiques, ce n’est qu’au microscope que l’on peut s’assurer qu’aucune roche ne s’est formée sur notre planète. Certains minéraux comme la biotite ne se forment que sur Terre. Un spécialiste serait en mesure de dire avec précision si une pièce correspond à une météorite.

4 réflexions sur “Reconnaître et identifier des météorites”

  1. Bonjour. J’ai en ma possession des echantilllons de roche et j’ai consulté un géologue qui à première vue, test magnetique et à la loupe, a dit ne pas pouvoir donner un avis tranché mais n’a pas exclu la possibilité que les pierres que je lui ai amené soient des morceaux de météorites

  2. bonjour j’ai trouvé des pierres noires de couleurs noires avec des petits brillants,d’autres pierres légèrement marrons, avec des incrustations comme des petits gravillons de plusieurs teintes,je voudrai savoir si ces pierres sont réelles et si elles sont des météorites, ceux ne sont pas des grosses tailles.A l’avance je vous remercie .

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *